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Sénèque : approche rapide
Lettre 1 à Lucilius, version exclusive Ternoise 2017
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travail du sage





Sénèque
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LETTRE VIII : Travail du sage sur lui-même. Mépris des biens extérieurs.

Quand je te presse de fuir le monde pour la retraite, et de te borner au
témoignage de ta conscience, tu me dis : « Que deviennent vos grands préceptes
qui veulent que la mort nous trouve en action ?
» Quoi ! jusqu’ici te semblé-je
inoccupé ? Je ne me suis séquestré, je n’ai fermé ma porte que pour être utile à
un plus grand nombre. Aucun de mes jours ne s’écoule à rien faire ; mes études
prennent une portion de mes nuits ; je succombe au sommeil plutôt que je ne m’y
livre, et quand mes paupières, lasses de veiller, s’affaissent, je les retiens
encore au travail. J’ai dit adieu tout à la fois aux hommes et aux affaires, à
commencer par les miennes. C’est au profit de la postérité que je travaille ;
c’est pour elle que je rédige quelques utiles leçons, quelques salutaires
avertissements, comme autant de recettes précieuses que je confie au papier,
pour en avoir éprouvé la vertu sur mes propres plaies : car, si la guérison n’a
pas été complète, le mal a cessé de s’étendre. Le droit chemin, que j’ai connu
tard et lorsque j’étais las d’errer, je l’indique aux autres ; je leur crie :
Evitez tout ce qui séduit le vulgaire, tout ce que le hasard dispense. Tenez
tous ses dons pour suspects et tremblez d’y toucher. L’habitant des bois ou de
l’onde se laisse prendre à l’appât qui l’allèche. Les présents de la fortune,
comme vous les appelez, sont ses pièges. Qui veut vivre à l’abri de ses coups
devra fuir au plus loin la glu perfide de ses faveurs. Car ici, trop
malheureuses dupes, nous croyons prendre, et nous sommes pris. Cette course
rapide vous mène aux abîmes ; cette éminente position a pour terme la chute ; et
s’arrêter n’est plus possible, dès qu’une fois l’on cède au vertige de la
prospérité. Ou jouis au moins de tes actes, ou jouis de toi-même. Ainsi la
fortune ne culbute point l’homme ; elle le courbe et le froisse seulement.
Un plan de vie aussi profitable au physique qu’au moral et qu’il faut garder,
c’est de n’avoir de complaisance pour le corps que ce qui suffit pour la santé.
Il le faut durement traiter, de peur qu’il n’obéisse mal à l’esprit ; le manger
doit seulement apaiser la faim, le boire éteindre la soif, le vêtement garantir
du froid, le logement abriter contre l’inclémence des saisons. Qu’il soit
construit de gazon ou de marbre étranger de nuances diverses, il n’importe :
sachez tous qu’on est aussi bien à couvert sous le chaume que sous l’or.
Méprisez toutes ces laborieuses superfluités qu’on appelle ornements et
décorations : dites-vous bien que dans l’homme rien n’est admirable que l’âme,
que pour une âme grande rien n’est grand.

Si je me parle ainsi à moi et à la postérité, ne te semblé-je pas plus utile que
si j’allais au forum cautionner quelqu’un sur sa demande, apposer mon sceau sur
des tablettes testamentaires, ou dans le sénat appuyer un candidat de la voix et
du geste ? Crois-moi : tels qui paraissent ne rien faire font plus que bien
d’autres : ils sont ouvriers de la terre et du ciel tout ensemble.
Mais il faut finir et, selon mon engagement, payer pour cette lettre. Ce ne sera
pas de mon cru : c’est encore Epicure que je feuillette et où j’ai lu
aujourd’hui cette maxime : « Fais-toi l’esclave de la philosophie, pour jouir
d’une vraie indépendance.
» Elle n’ajourne pas celui qui se soumet, qui se livre
à elle. Il est tout d’abord. affranchi ; car l’obéissance à la philosophie c’est
la liberté. Peut-être veux-tu savoir pourquoi je cite tant d’heureux emprunts
d’Epicure plutôt que des nôtres ? Et pourquoi toi-même les attribuerais-tu à
Epicure plutôt qu’au domaine public ? Que de choses, chez les poètes, que les
philosophes ont dites ou devaient dire ! Sans toucher aux tragiques ou aux
drames romains, car ce dernier genre comporte aussi quelque gravité et tient le
milieu entre le comique et le tragique, combien de vers et des plus éloquents
dans les mimes où ils sont perdus ! Combien de mots de Publius, dignes non de
bateleurs déchaussés, mais de tragédiens en cothurne ! Voici un de ses vers qui
appartient à la philosophie et au point même touché tout à l’heure : il nie que
les dons du hasard doivent être comptés comme à nous :
C’est au sort qu’appartient ce qu’obtinrent tes voeux.
Tu l’as dit en un vers beaucoup meilleur et plus serré, je me le rappelle :
Ce qu’a fait le hasard pour toi, n’est pas à toi
Et ce trait, plus heureux encore, et que je ne puis omettre :
On peut ravir le bien que l’on a pu donner.


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