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Sénèque : approche rapide
Lettre 1 à Lucilius, version exclusive Ternoise 2017
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sur les maximes des philosophes





Sénèque
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[4,33] XXXIII. SUR LES MAXIMES DES PHILOSOPHES.
.
Vous désirez que ces lettres, comme les précédentes, soient sui-
vies de quelques maximes de nos grands philosophes. Ccs philosophes,
Lucilius, s'embarrassaient peu des fleurs de l'éloquence.
Tout est mâle dans la teneur de leurs écrits. Il n'y a inégalité
que là où il. y a saillie. On n'admire point la hauteur d'un
arbre si elle est égalée par celle de la forêt qui l'entoure.

Des maximes de ce genre, on en trouve à chaque pas chez les
poëtes et chez les historiens. Voilà pourquoi je n'entends pas
qu'on les attribue à Epicure; elles sont à tout le monde et surtout
à nous. Si elles sont plus remarquées dans Epicure, c'est
qu'elles viennent à de longs intervalles, c'est qu'elles sont
inattendues, c'est qu'une forte pensée étonne sur les lèvres
d'un homme qui prêche la volupté, du moins selon l'opinion
générale; car, à mes yeux, Epicure est un héros sous les habits
d'une femme. Le courage, l'activité, les talents militaires
peuvent être le partage des Perses aussi bien que des
peuples les plus aguerris. N'exigez donc pas des extraits, des
citations ! Ce qui chez autrui s'offre de loin en loin, forme chez
nous un tout qui s'enchaine. Nous n'avons point de ces étalages,
appât jeté à l'acheteur qui, entré dans le magasin, ne
voit rien de plus que ce que l'on a mis au dehors pour l'attirer.

Nous ouvrons nos magasins à quiconque veut prendre des
échantillons. Supposez que nous voulions extraire un grand
nombre de pensées brillantes; à qui les attribuer? A Zénon ?
à Cléanthe? à Chrysippe? à Panétius? à Posidonius? Nous
n'avons point de maitre ; chacun a ses droits. Chez les épicuriens,
au contraire, toutes les paroles d'Hermarque, toutes
celles de Métrodore sont rapportées au seul Epicure. Dans ce
camp on ne parle que sous les auspices du général. Non,
malgré tous nos efforts, dans cette foule de beautés égales, il
nous est impossible de faire un choix:
A pauvre il appartient de compter son troupeau.

Partout où vous jetterez les yeux, vous trouverez une pensée
qui vous frapperait, si elle n'était entourée de pensées du même ordre.
Renoncez donc à cet espoir d'effleurer, en passant, les chefs-d'ceuvre
de nos grands hommes; il faut les envisager, les méditer
sous toutes leurs faces. Le génie se peint dans ses ouvrages ;
ôtez un trait au tableau, et l'ensemble est détruit. Ce
n'est pas que je vous défende d'examiner chaque membre à
part ; mais ayez soin de le rapporter à l'individu auquel il appartient.
La beauté d'une femme ne consiste pas dans un bras,
dans une jambe bien faite, mais dans un ensemble tel qu'il
empêche d'admirer les détails. Si vous l'exigez toutefois, je ne
serai pas avare ; je sèmerai les richesses à pleines mains.

Le trésor de nos maximes est immense ; il n'y a qu'à ramasser et
non pas à choisir. Elles se succèdent en effet, non pas lentement,
mais à flots pressés, et se lient entre elles. Je ne doute
pas qu'un pareil recueil ne puisse être fort utile au disciple encore
inexpérimenté. Les pensées se gravent plus aisément,
lorsqu'elles sont renfermées, enchaînées dans la mesure des
vers. Aussi faisons-nous apprendre des maximes aux enfants,
surtout de celles que les Grecs appellent chries; elles sont à la
portée de leur âge ; elles sont à la mesure de leur capacité. Mais
il est honteux pour un homme de ramasser des fleurs, de s'appuyer
d'un petit nombre de pensées connues, et de n'être fort
que de sa mémoire. Eh! soyez fort de vous-même ; parlez, ne
citez pas. Quelle honte pour un vieillard, ou du moins pour un
homme prêt à le devenir, quelle honte d'être sage le livre à la
main ! - Voilà ce que dit Zénon ---. - Et vous?- Ce que dit
Cléanthe ---. - Et vous? ---. Serez-vous donc toujours le satellite
d'un autre? Commandez, vous aussi; donnez à citer, à votre
tour; tirez de votre propre fonds. Oui, ils n'ont rien de grand
dans l'âme, ces hommes qui toujours traducteurs et jamais
auteurs, toujours cachés à l'ombre d'autrui, n'osent jamais
faire ce qu'ils ont si longtemps appris! ils exercent leur mémoire
sur l'ouvrage d'un autre; mais il y a loin de la mémoire
à la science. Par la mémoire, vous gardez le dépôt confié à
votre souvenir ; par la science, vous vous l'appropriez ; vous
ne restez pas toujours attaché devant un modèle, les yeux fixés
sur un maître'. Voilà ce que dit Zénon, ce que dit Cléanthe ---.

Eh ! soyez quelque chose de plus qu'un livre ! C'est trop longtemps
faire le disciple ; il est temps d'agir en maître. Qu'ai -je
besoin d'écouter ce que je puis lire ? - Mais la parole a des
effets puissants. - Non, si elle ne fait que répéter la parole
d'autrui, et se réduire à l'emploi d'un scribe. Ajoutez que ces
hommes qui jamais ne s'abandonnent à leur propre tutelle,
suivent leurs devanciers dans une carrière où bien souvent
eux-mêmes ne suivaient pas les anciens, dans une carrière encore
inconnue; or, le moyen de ne jamais faire de découvertes,
c'est de s'en tenir à celles qui ont été faites. Ce n'est
pas tout : celui qui se met à la suite d'autrui ne trouve, je dis
plus, ne cherche rien. - Quoi ! l'on ne doit pas marcher sur
les traces des anciens ! - Sans doute je prendrai l'ancienne
route, mais pour la quitter, si j'en trouve une plus courte et
plus commode. Nos devanciers sont nos guides, et non pas nos
maîtres. Tout le monde peut prétendre à la vérité, nul ne se
l'est encore appropriée, et les siècles à venir auront aussi une
grande part dans cet héritage.


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